Descubren por qué los pacientes con coronavirus pierden el sentido del olfato


Por Alev Pinbell

La pérdida de olfato (conocida como anosmia) es de los primeros y principales síntomas que experimentan las personas que se contagian con el nuevo coronavirus.

“Es el síntoma que mejor predice la infección, por encima de la fiebre o la tos, pero los mecanismos subyacentes para la pérdida del olfato en pacientes con el virus no eran claros”, informó la Universidad de Harvard.

Ahora una nueva investigación publicada en la revista Science Advances ha develado la razón.

En la publicación, firmada por un equipo de neurocientíficos de la Facultad de Medicina de Harvard, se explica que la causa de la anosmia, condición que provoca la pérdida de olfato en pacientes con COVID-19, es que el coronavirus no afecta de manera directa a las neuronas, sino a las células de soporte que se encuentran en la cavidad nasal.

El artículo detalla que el coronavirus infecta un tipo de células nerviosas en la cavidad nasal que no son neuronas, sino células de soporte. Esto podría determinar también que es “poco probable” que la afectación sea permanente, y tras mejorarse, los pacientes recuperen el olfato con el tiempo, obviamente, dependiendo del desarrollo de la enfermedad en cada paciente. “Creo que es una buena noticia, porque una vez que la infección desaparece, las neuronas olfativas no parecen necesitar ser reemplazadas o reconstruidas desde cero”, explicó Sandeep Robert Datta.

Sandeep, del departamento de Neurobiología de la Facultad de Medicina de Harvard, explica en el artículo: “Las neuronas sensoriales olfativas no expresan el gen que codifica la proteína del receptor ACE2, que el virus usa para ingresar a las células humanas. En cambio, el ACE2 se expresa en las células de apoyo, así como en ciertas poblaciones de células madre y células de los vasos sanguíneos”.

Así, el estudio indica que la infección de tipos de células no neuronales puede ser responsable de la anosmia.

“Nuestros hallazgos indican que el nuevo coronavirus cambia el sentido del olfato en los pacientes no al infectar directamente las neuronas sino al afectar la función de las células de apoyo”, agrega el autor.

De ser así, en la mayoría de los casos, sería inusual que la infección por el nuevo coronavirus dañe permanentemente los circuitos neurales olfativos y derive en una anosmia permanente, una afección asociada con tipos de problemas de salud mental y social, especialmente la depresión y la ansiedad.


De acuerdo a los datos recopilados de los pacientes de COVID-19 en el mundo, la mayoría padece algún nivel de anosmia, muchas veces temporal. Esto, sumado a los registros sanitarios electrónicos que fueron analizados, reflejan que los pacientes infectados tienen 27 más probabilidades de sufrir pérdidas de olor, pero solo 2,2 y 2,6 veces más probabilidades de tener fiebre, tos o dificultades respiratorias, comparados con pacientes sin COVID-19. Muchos virus provocan pérdida temporal del olfato al desencadenar problemas respiratorios como la congestión nasal. Sin embargo, algunos pacientes con COVID-19 presentan anosmia sin obstrucción nasal.  

Y aunque este hallazgo representa un gran avance en este momento, el trabajo continúa para obtener más datos que permita confirmar esta conclusión, informó Harvard a través de Datta.

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