Virus del Nilo Occidental: qué es, síntomas, factores de riesgo, afecciones...


Por Alev Pinbell

Hace meses, el Centro Europeo para la Prevención y el Control de las Enfermedades (ECDC) informó de la presencia en España del Aedes japonicus, de la familia del conocido mosquito tigre (Aedes albopictus), que es capaz de transmitir el virus del Nilo Occidental, aunque también el Dengue o el Chikungunya. Este mosquito procede de Japón (también muy extendido por Corea, China, Taiwán y Rusia) y es una especie invasora. En medio de la pandemia del coronavirus, la amenaza del virus del Nilo ha despertado la preocupación, de un tiempo para acá, tanto de la población como de los especialistas, especialmente en España, ya que, hasta donde se sabe, se han registrado 7 personas fallecidas por la enfermedad.

¿Qué es el virus del Nilo Occidental?

El virus del Nilo Occidental es una enfermedad infecciosa que apareció por primera vez en los Estados Unidos en 1999. Este virus pertenece al género flavivirus y al complejo antigénico de la encefalitis japonesa, familia Flaviviridae, y es capaz de causar una enfermedad mortal del sistema nervioso, tal y como indica la Organización Mundial de la Salud. El periodo de incubación suele durar entre tres y 14 días y la infección se transmite tras la picadura de mosquitos infectados.

Síntomas

Los síntomas incluyen fiebre, dolor de cabeza, dolores de cuerpo, erupción cutánea o ganglios linfáticos inflamados. En la mayoría de los casos (un 80 %) es asintomática, es decir, las personas que contraen el virus no suelen tener síntomas o presentan síntomas leves mientras que en el caso del 20 % restante puede desarrollar la conocida fiebre del Nilo Occidental. De este último grupo, en menos del 1 % la afección puede ser muy grave si el virus entra en el cerebro. Puede causar una inflamación del cerebro llamada encefalitis o inflamación del tejido que rodea el cerebro y la médula espinal, llamada meningitis. En este caso, los síntomas son "dolores de cabeza, fiebre elevada, rigidez de nuca, estupor, desorientación, coma, temblores, convulsiones, debilidad muscular y parálisis", detalla la OMS.

Factores de riesgo

Los factores de riesgo para contraer un tipo más grave de la enfermedad incluyen afecciones que debiliten el sistema inmunitario, tales como VIH/SIDA. Además de la picadura del mosquito infectado, el virus del Nilo Occidental también se puede propagar por medio de las transfusiones de sangre y los trasplantes de órganos. Es posible también que una madre infectada le transmita el virus a su hijo por medio de la leche materna.

¿Quiénes presentan mayor riesgo?

Principalmente, las personas mayores y aquellos con sistemas inmunitarios débiles se encuentran entre los que presentan mayor riesgo.


Vacunas y/o tratamientos

Lamentablemente, no existen vacunas o tratamientos específicos para la enfermedad en humanos.

Medidas de prevención

Evidentemente, el primer recurso para prevenir la enfermedad es el sentido común y la toma de conciencia. Esto debe venir acompañado por una serie de medidas como el usar repelente contra insectos para prevenir las picaduras de mosquitos y deshacernos de los lugares donde los mosquitos ponen huevos vaciando el agua que permanece estancada en floreros, baldes o barriles. Además, en zonas donde lo amerite, es recomendable permanecer en ambientes cerrados entre el atardecer y el amanecer, cuando los mosquitos están más activos, y por las noches colocar mosquiteros en las ventanas para que los insectos no entren en las habitaciones

Secuelas

La recuperación puede durar semanas o meses y "algunos de los efectos neurológicos pueden ser permanentes. Cerca del 10 % de las personas que presenten infección neurológica debido al virus del Nilo Occidental mueren", destacan desde los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos. Al no existir vacuna ni tratamiento antiviral específico para esta infección es muy difícil controlarla. Se pueden usar analgésicos sin receta para reducir la fiebre y aliviar algunos síntomas.

Imágenes de Pixabay

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