Los cocodrilos de color naranja de Gabón


Por Alev Pinbell

Hace algunos años fueron descubiertos en Gabón una especie de cocodrilo cuya piel era naranja y por otro par de años desconcertó a los científicos quienes intentaban descubrir la causa de tan exótica pigmentación.

Los cocodrilos naranjas pertenecen a la especie Osteolaemus tetraspis, una familia de cocodrilos enanos que no suelen medir más de metro y medio. Sin embargo, se han encontrado cocodrilos naranjas de 1.70 metros

En 2018, un grupo de científicos encabezados por el doctor Richard Oslisly intentó averiguar por qué su piel es naranja, y si se habían convertido en una nueva especie.

Lo que se sabe

Estos cocodrilos naranjas de Gabón llevan 3 000 años aislados en unas cuevas de la región de Abanda. En semejante aislamiento no se relacionan con otros cocodrilos y son casi ciegos porque nunca han visto la luz del sol. Poseen una marca genética que hace que el color naranja de su piel se herede de padres a hijos, pero no resultaron ser una nueva especie

¿Cuál es la razón de este cambio?

De acuerdo al equipo de científicos, al parecer, los cocodrilos quedaron atrapados en las cuevas aisladas de la zona de Abanda hace 3 000 años cuando cambió el nivel del agua. Por ser el único acceso al interior de las cuevas una pared vertical que los cocodrilos no pueden trepar los animales permanecieron aislados todo este tiempo. Las cuevas tienen conductos subterráneos por donde entra el agua.

Al principio, se creyó que era la falta de luz y la alimentación los motivos para tan peculiar color. Los cocodrilos de la superficie se alimentan de ranas, crustáceos, ratas, y otros animales pequeños. En cambio, estos cocodrilos naranjas solo comen alimentos que hay en las cuevas: murciélagos, insectos, e incluso algas.

Sin embargo, el doctor Oslisly llevó a cabo un estudio más detallado y los resultados arrojaron que la posible causa de esta pigmentación naranja en la piel de los cocodrilos de debe al guano (excremento) de los murciélagos. Estos animales viven en el techo de las cuevas, y dejan caer guano sobre los cocodrilos que están en el suelo de la cueva. Su composición química degrada el color de la piel al naranja de forma permanente, hasta el punto de que esta condición, a lo largo de 3 000 años, ha creado una marca genética que hace que el color de los cocodrilos naranjas se herede de padres a hijos.

Hasta el momento de los estudios, solo se contabilizaron 40 ejemplares, así que se trata de una rama endémica en peligro de extinción.

 


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