Un árbol cuyo veneno puede provocar dolores que duran semanas o más


Por Alev Pinbell

Un árbol australiano, el Gimpi-Gimpi (Dendrocnice moroides), que puede alcanzar una altura de 10 metros, produce un veneno cuyo efecto tan doloroso e inflamación cutánea pueden durar hasta varias semanas, así lo ha descubierto un equipo de científicos que ha decidido estudiarlo.

Este árbol, el más tóxico de la familia Dendrocnide, pertenece a la misma amplia familia de plantas las ortigas (las Urticaceae), solo que el dolor que provoca es mucho más fuerte.

El Gimpi-Gimpi parece estar recubierto de diminutos pelos, sin embargo, no son pelos, sino pequeñísimas espinas huecas de hasta 5 mm de longitud que actúan como agujas hipodérmicas. Si un animal toca a la planta, las espinas se rompen y se le clavan en la piel, liberando una potente toxina llamada moroidina.

La profesora Irina Vetter y el Doctor Thomas Durek, del Instituto de biología molecular en la Universidad de Queensland, en Australia, estaban intrigados por las propiedades de la Moroidina. Sobre esta toxina se habían realizado estudios anteriormente y se descubrió que su potencia es equivalente a la de algunas arañas y caracoles marinos. Pero lo que seguía siendo un misterio era la larga duración de los efectos del veneno. Hasta ahora, no se había encontrado en la moroidina algún compuesto que provocara un dolor tan duradero.

No obstante, gracias a nuevos análisis realizados por Vetter, Durek y sus equipos, se logró aislar la molécula responsable de tan largo sufrimiento. Se trata de un tipo de proteína desconocido hasta ahora al que sus descubridores han bautizado como gimpéptidos en honor a la planta.

Los gimpéptidos se doblan de una forma que encaja con los receptores del dolor de una forma especial. Lo que hacen básicamente es alterar los canales de sodio de las neuronas sensoriales de manera permanente. Eso explica el porqué las personas aseguran seguir sintiendo molestias después de meses o incluso años de haber tocado la planta.

Ahora se abre una puerta para futuras investigaciones con las que se pueda entender el funcionamiento de la molécula y crear todo tipo de nuevos tratamientos contra el dolor.


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