El hallazgo de un derivado fétido y tóxico del fósforo en Venus podría ser indicio de vida


Por Alev Pinbell

El derivado en cuestión es el fosfano, que atribuyen a microbios suspendidos en las nubes, podría tener el “potencial” de albergar vida o haber albergado vida, de acuerdo a un estudio publicado por la revista “Nature Astronomy”. El descubrimiento es preliminar y aún debe ser confirmado.

La investigación está a cargo del equipo de la Universidad de Cardiff, y según este, el hallazgo "sugiere que Venus podría acoger procesos fotoquímicos o geoquímicos", aunque no implica necesariamente "una evidencia robusta de vida microbiana" en el planeta.

Los científicos pudieron realizar este descubrimiento gracias a las observaciones del telescopio James Clerk Maxwell en Hawai (EEUU) y del Gran telescopio Milímetro/Submilímetro (ALMA), en el desierto de Atacama (Chile), en 2017 y 2019.

"Lo que creemos que hemos encontrado es gas fosfano en la atmósfera de Venus. En un planeta rocoso como la tierra, el fosfano es un gas raro y surge principalmente como resultado de la vida, así que es lo que llamamos un biomarcador", explicó a la prensa Emily Drabek-Maunder, astrónoma en el Real Observatorio de Greenwich, parte del equipo que desarrolló el trabajo.

El fosfano (PH3) en la Tierra es causado por la actividad humana, como la industria, o por microoranismo, lo que pudiera ser una señal de alguna forma de vida en Venus, señalaron los científicos.

Aunque las condiciones en el segundo planeta más cerca del sol son “hostiles a la vida”, según el estudio, presenta condiciones relativamente favorables en sus nubes altas, entre 53 y 62 kilómetros de altitud.

"Sin embargo, la composición de esas nubes es muy ácida, y en esas condiciones el fosfano se destruiría muy rápidamente", apuntó el equipo investigador.

Jane Greaves, jefa de la misión, y el equipo intentaron resolver —sin éxito, por ahora— el dilema del origen del fosfano en la atmósfera de Venus, analizando en la superficie del planeta micrometeoritos, relámpagos o procesos químicos que ocurren en las nubes

"Se necesitan más observaciones y modelos para explorar el origen del fosfano en la atmósfera de Venus", admitieron.

Los autores señalaron en su texto que el "PH3 (fosfano) se podría originar a partir de procesos fotoquímicos o geoquímicos desconocidos o, por analogía con la producción biológica de PH3 en la Tierra, a partir de la presencia de vida".

"Si ningún proceso químico puede explicar el PH3 en la atmósfera superior de Venus, entonces debe de producirse por un proceso considerado previamente no plausible en condiciones venusianas", añadieron.


El profesor William Bains, durante la presentación del descubrimiento, resaltó que "estamos siendo muy cautos, no estamos diciendo que haya vida (en Venus). Lo que estamos diciendo es que hay algo que es realmente desconocido y que podría tratarse de vida".

Por ahora, el resto de los científicos ha recibido la noticia con una mezcla de euforia y escepticismo. Además, la investigación se enfrenta a "sustanciales problemas conceptuales respecto a la idea de vida en Venus", como reconocen los propios autores del estudio.

"A lo largo de toda mi carrera he estado interesada en la busca de vida en el universo, así que estoy entusiasmada con que esto sea siquiera posible. Pero animamos a otros a que nos digan en qué podemos habernos equivocado. Nuestro estudio y los datos son de acceso abierto: así funciona la ciencia", resumió Greaves en declaraciones a la BBC.

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