Cómo sostenían sus cuellos los animales voladores más grandes del mundo


Por Alev Pinbell

Entre los reptiles voladores más grandes del mundo se encuentra el pterosaurio azhdárquido que utilizaba su largo pico para capturar presas como peces.

A los científicos siempre les intrigó la forma en cómo estos animales podían soportar el peso de su cuello sin que este se rompiera, considerando que esta parte de su cuerpo podía alcanzar los tres metros de longitud, más largo que el de una jirafa. 

Analizando las vértebras de especímenes bien conservados excavados en Marruecos, un grupo de expertos cree tener la respuesta: un complejo conjunto de radios extremadamente ligeros pero que soportan el peso dentro de los huesos.

Cariad Williams, primera autora de un nuevo artículo aparecido en iScience, dijo a la AFP que el equipo creía que el interior de la columna vertebral albergaba una sofisticada estructura interna.

Enviaron los especímenes para que les hicieran una tomografía computarizada. “No podíamos creer lo que habíamos encontrado: es una de las estructuras más singulares que hemos visto nunca”, dijo la estudiante de doctorado de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign.

En el reino animal no se conoce ningún equivalente, ni moderno ni extinto, y “me sorprende que nadie lo haya encontrado antes”, añadió Williams.

 

También sucedió: Una nueva especie de pterosaurio arbóreo es descubierta en China

 

Cuál era su función

El tubo neural, que lleva los nervios a través del hueso de la espalda, está en el centro.

Se conecta a las paredes exteriores de las vértebras a través de unos finos huesos llamados trabéculas, que están dispuestos radialmente y se cruzan entre sí, como los radios de una bicicleta.

Estos finos huesos también recorren la longitud de las vértebras en forma de hélice, añadiendo más fuerza

El equipo colaboró entonces con ingenieros biomecánicos cuyos cálculos sugerían que tan sólo 50 de estos huesos en forma de radio aumentaban la cantidad de peso que los animales podían soportar en un 90 %.

El coautor David Martill, de la Universidad de Portsmouth, dijo en un comunicado que el descubrimiento “resolvía muchas dudas sobre la biomecánica de cómo estas criaturas eran capaces de sostener cabezas enormes -de más de 1,5 metros- en cuellos más largos que los de las jirafas actuales, todo ello conservando la capacidad de volar con motor”.

Los nuevos hallazgos demuestran que los pterosaurios son “fantásticamente complejos y sofisticados” y que merecen un estudio mucho más profundo, añadieron Martill y el equipo. 

Con información de AFP

 

Imagen principal: vértebra de un pterosaurio / AFP

Imágenes ilustrativas / Creative Commons


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