Detectan tres estrellas enanas marrones rotando a una velocidad sorprendente


Por Alev Pinbell

Un equipo de astrónomos descubrió un trío de enanas marrones rotando a una velocidad que desafía sus límites físicos, rotan con una velocidad tan alta que, si girasen un poco más rápido, haría que se rompiesen por completo.

Estas tres enanas marrones giran 10 veces más rápido que Júpiter, y completan una sola rotación alrededor de su eje en una hora. Eso es aproximadamente un 30 % más rápido que las enanas marrones que hemos registrado hasta ahora, según presenta el nuevo artículo, que aparecerá en una próxima edición de 'Astronomical Journal' (puedes leer la preimpresión en arXiv).

La ciencia define comúnmente a las enanas marrones como estrellas fallidas: son más grandes que un planeta pero carecen de la presión suficiente en su núcleo para desencadenar la fusión nuclear, que es como nacen las estrellas.

La velocidad de rotación de estos objetos se midió gracias el telescopio espacial 'Spitzer' de la NASA que fue utilizado por un equipo de astrónomos de la London Western University de Ontario, Canadá. Los datos fotométricos recopilados fueron luego comparados con observaciones recopiladas por el telescopio 'Gemini North' de Hawai y el telescopio Gigante de Magallanes chileno.

 

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“Usamos el telescopio espacial Spitzer para monitorizar el brillo general de las enanas marrones con el tiempo”, explicó Megan Tannock, la primera autora del artículo en un correo electrónico. “Las manchas en sus superficies, al igual que la Gran Mancha Roja de Júpiter, se ven más tenues o más brillantes a medida que giran y salen y entran de nuestra visión, por lo que pudimos determinar los períodos de rotación de estos objetos en función de patrones repetitivos en sus niveles de brillo”.

Después, Tannock y sus compañeros utilizaron telescopios terrestres para estudiar la luz dispersa que emiten estos objetos. El equipo “investigó cómo la rápida rotación afecta a las firmas de moléculas que hay en las atmósferas de estos distantes objetos”, y eso sirvió para confirmar los cortos períodos de rotación, dijo Tannock.

Las cifras los sorprendieron. Las tres enanas marrones (bautizadas como 2MASS J04070752+1546457, 2MASS J12195156+3128497 y 2MASSJ03480772−6022270) giran a una velocidad de 350 000 km/h a lo largo de su ecuador. La “gravedad relativamente débil de las enanas marrones apenas las mantiene unidas”, explicó Sandy Leggett, un astrónomo del 'Gemini North' que no participó en el estudio.

Por supuesto, se investigaron otras enanas marrones y no se encontró ninguna girando más rápido que estas tres, lo que podría significar que el equipo se haya topado con un límite máximo aparente. Como insinuó Leggett, más rápido y estos objetos se destrozarían. Tannock dijo que esto probablemente no suceda y que debe existir algún tipo de mecanismo de frenado para limitar la velocidad de rotación de las enanas marrones.

Asimismo, y como era de esperar, algunos de los efectos atmosféricos a estas velocidades tan intensas están siendo bastante dramáticos.

“Estas altas velocidades tienen un efecto en el clima y pueden establecer el tamaño de las tormentas que ocurren”, dijo Tannock. “Cuando un objeto como una enana marrón o un planeta gigante gaseoso gira muy rápidamente, los vórtices que se forman en las atmósferas tienden a ser más pequeños, y cuando giran más lentamente, los vórtices que se forman tienden a ser más grandes”.

En cuanto a por qué estos objetos giran tan rápidamente, los investigadores especulan que tiene algo que ver con sus entornos locales durante su formación.

“Las enanas marrones se forman de la misma manera que una estrella, a partir del colapso de una nube molecular gigante, y dependiendo de la cantidad de material y su distribución, eso establece la tasa de rotación inicial”, explicó Tannock. “Las enanas marrones también pueden acelerar su rotación a medida que envejecen: con forme envejecen, se enfrían y luego se contraen, y para conservar una cosa llamada momento angular, eso significa que también tienen que girar más rápido”.

Lo más probable es que estas tres enanas marrones nacieron de esta manera, sin embargo, coo su formación ocurrió hace cientos de millones de años, y posiblemente incluso hace miles de millones, es complejo deducirlo.

Hasta el momento, los astrónomos han medido los períodos de rotación de solo 80 enanas marrones (la mayoría completa un giro completo alrededor de su eje entre 2 y 10 horas), por lo que el tamaño de la muestra sigue siendo bastante pequeño. Tannock señaló que su equipo “tuvo suerte” al encontrar a estas tres, pero confía en que puedan encontrar mas enanas marrones que tengan una rotación semejante y profundizar en este estudio. 

 

Imágenes ilustrativas / Pixabay


Video comparativo de la velocidad de rotación de una de estas enanas marrones con otros cuerpos

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