Un tiburón de Groenlandia puede ser el vertebrado vivo más viejo que se conoce


Por Alev Pinbell

Casi cuatro siglos nadando en el planeta tiene este tiburón de Groenlandia que se encontraba en el Océano Ártico. Para ser más precisos, 393 años, desde 1627 merodeando por el océano. Es el vertebrado vivo más antiguo que se conoce en el planeta.

La pregunta que de inmediato nos hacemos es ¿cómo hicieron los científicos para averiguar su edad?

Una investigación iniciada en los años treinta sugirió que la esperanza de vida de esta criatura podría ser bastante alta, considerando la lenta tasa de crecimiento de un solo tiburón que un científico tuvo la suerte de atrapar dos veces. Comprobarlo, sin embargo, resultó casi imposible. ¿Por qué? En otros tiburones determinar la edad se realiza contando los anillos de crecimiento en las espinas de las aletas y vértebras. No obstante, los tiburones de Groenlandia no poseen tejidos duros en sus cuerpos; incluso sus vértebras son blandas.

Pero, gracias a una segunda investigación realizada por los científicos daneses Jan Heinemeier (físico), y los biólogos marinos Jhon Fleng Steffensen y Julius Nielsen, este misterio se pudo resolver. Los tres investigadores publicaron un artículo sobre una clase de proteínas que se encuentran en el ojo humano. Como todas las moléculas orgánicas, estas proteínas contienen carbono, incluidas trazas del isótopo radiactivo carbono-14. A diferencia de otras proteínas, que se reciclan y reabastecen constantemente, estas permanecen estables durante toda la vida de una persona.

Aunque el artículo de Heinemeier y sus colegas no tenía relación con los tiburones de Groenlandia, notaron que su técnica se podría utilizar con los tiburones. Sin embargo, apareció otro problema. Si bien era cierto que el tiburón de Groenlandia posee esta proteína en sus ojos era bastante difícil conseguir muestras suficientes sin que fuera un trabajo complicado y costoso. Al principio, de hecho, solo se logró obtener dos. Poco a poco, sin embargo, recolectaron ojos de veintiocho tiburones de Groenlandia.

Los tres científicos publicaron sus resultados en agosto del año pasado. Usando el método de Heinemeier, hallaron que los tiburones más pequeños (hasta dos metros de largo) nacieron después de las pruebas nucleares, mientras que las especies más grandes nacieron mucho antes. Gracias a un modelo matemático que relacionaba el tamaño con la edad, estimaron que una hembra de cinco metros tenía al menos 272 años, y posiblemente hasta 512 años.

Debido a que es difícil establecer los niveles de fondo de carbono-14 en el océano, y debido a que Nielsen y sus colegas no sabían en qué parte del océano habían nacido los tiburones, la cifra era inexacta. De todas formas, se estableció al tiburón de Groenlandia como el vertebrado más antiguo sobre la Tierra. Probablemente, los especímenes más grandes tengan casi 600 años de edad.


El tiburón de Groenlandia es uno de los tiburones más grandes del mundo, llegando alcanzar hasta los 5 metros de largo.

Hace tiempo fueron ampliamente cazados por su aceite de hígado, pero ya no.

Esta especie de tiburón, Somniosus microcephalus, es una de las más esquivas.

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