A los ratones no les encanta el queso, no existen cementerios de elefantes y otros mitos


Por Alev Pinbell

¿Qué tan ciertas son las distintas afirmaciones que se dicen sobre el reino animal? Aunque los científicos coinciden en asegurar que aún quedan muchas cosas por descubrir con relación a los animales, los grandes mitos que han surgido alrededor de la fauna silvestre han sido desmontados con pruebas y estudios por la ciencia. Veamos algunos de los más mencionados. 

 

¿Los flamencos descansan sobre una pata cuando están en el agua para no enfriarse? 

Este mito se ha mantenido porque incluso los carteles de los zoológicos suelen explicar que los flamencos descansan sobre una pata para conservar el calor, al tener sólo una extremidad en el agua en lugar de las dos. Lo primero que hay que aclarar es que esto también lo hacen fuera del agua. Dos investigadores de Georgia Tech (EE. UU.) han analizado la biomecánica de la postura del flamenco. En su estudio explican que esta característica tiene que ver con reducir el esfuerzo: para el flamenco es la posición más estable, que no requiere trabajo muscular. De hecho, los científicos comprobaron que incluso es posible colocar en esta postura a un ave muerta. Sin embargo, aclaran que los huesos no quedan encajados unos con otros, sino que el funcionamiento es más parecido al de una hamaca, debido a la peculiar anatomía del flamenco.

 

¿Los avestruces esconden la cabeza en la tierra cuando tienen miedo?

Este mito es uno de los más conocidos, lo que le confirió al avestruz la mala fama de animal cobarde. La creencia se remonta hasta hace 1 938 años atrás, cuando el naturalista romano Plinio el Viejo escribió en su Historia Natural sobre los avestruces: “su estupidez no es menos notable; pues aunque el resto de su cuerpo es tan grande, imaginan, cuando han metido su cabeza y su cuello en un arbusto, que todo el cuerpo queda oculto”. La idea errónea de Plinio se consolidó al observar a estas aves picando el suelo, lo que hacen con diversos fines, como tragar arena y guijarros para ayudar a su digestión o voltear los huevos que ponen en sus nidos terrestres. Como se ve, solo fue una malinterpretación de un corpotamiento típico de esta enorme ave. Obviamente, como otros animales, puede huir si siente peligro, pero también a veces presenta batalla con las patadas de sus potentes patas, dotadas de garras letales.

 

¿Los lemmings se suicidan en masa?

Un doucmental de Disney de 1958 titulado White Wilderness mostraba a un numeroso grupo de lemmings, una especie de roedor ártico, precipitándose en masa desde un acantilado hacia su muerte en el océano. Antes, otras fuentes hacían mención de e conducta suicida, como es el caso del escritor de ciencia ficción Arthur C. Clarke que lo había utilizado como argumento en uno de sus relatos. No obstante, en la década de los 80, un programa de televisión canadiense sobre la crueldad con los animales en Hollywood descubrió una terrible verdad: la escena era un montaje; en realidad, los lemmings no habían saltado voluntariamente sino que habían sido empujados por el equipo de filmación. La verdad, según los expertos, los lemmings ocasionalmente migran cuando las poblaciones crecen y el alimento escasea; durante estos movimientos masivos pueden intentar cruzar cursos de agua y a veces morir en el intento. Pero este comportamiento no es exclusivo de este roedor, y tampoco se trata de un suicidio en masa. 

 

¿Es cierto que existen los cementerios de elefantes?

La expresión “cementerio de elefantes” ha quedado en el imaginario como el lugar donde son colocados las viejas glorias de la empresa o la política antes de su retiro definitivo. Pero esta idea de que los grandes paquidermos marchan a un lugar en particular para morir tiene una posible explicación: a los europeos, en los años de la exploración del continente africano, les encantaban los relatos sobre varios esqueletos de elefantes en un área determinada, como señal de que allí iban a morir estos mamíferos. Sin embargo, no es cierto. Según los expertos, es probable que en períodos de escasez y sequía se agrupen en ciertas zonas, por ejemplo las pocas charcas restantes; pero no para morir, sino para tratar de sobrevivir. La acumulación de esqueletos es el resultado cuando no lo consiguen.

 

¿Les encanta el queso a los ratones?

Esta asociación de los ratones y el queso es todo menos real. De hecho, los fabricantes de trampas suelen recomendar cebos como el chocolate o la mantequilla de cacahuete; los ratones adoran el dulce, mucho más que el queso. En realidad la de los ratones y el queso es una más de las asociaciones entre animal y alimento favorito que no son reales, sino clichés de la ficción. Otros ejemplos son elefantes y cacahuetes, o conejos y zanahorias. 

 

También sucedió: Caso único de la naturaleza: el insecto que posee un gen de planta

 

¿Las franjas de las cebras le ayudan a camuflarse de los depredadores?

La propia ciencia se ha debatido en una 'disputa' de hipótesis acerca del propósito de las rayas de las cebras. La teoría más aceptada es que su función es la de camuflaje. Sin embargo, en 2016 un estudio que simuló la visión de los depredadores ante imágenes digitales de cebras concluía: “parece muy improbable que las franjas sean una forma de camuflaje antidepredadores”. Otros expertos sugieren que tal vez el traje a rayas resulte menos atractivo para insectos picadores como tábanos y moscas tsetsé. Por último, es posible que el diferente calentamiento de las áreas blancas y negras cree corrientes de aire que ayuden a regular la temperatura corporal. Un estudio de 2015 descubrió que las cebras de climas más cálidos poseen franjas más marcadas y oscuras.

 

¿Los toros no pueden ver el color rojo porque sino enfurecen?

El uso tradicional del color rojo de para provocar la embestida de los toros llevó probablemente al mito de que es una mala idea atravesar un cercado de reses vistiendo alguna prenda de este color. Sin embargo, no hay evidencia que asegur que el toro sea atraído especialmente por este color. Los toros no distinguen específicamente este tono de otros, ya que sus ojos, como los de la mayoría de los mamíferos, son dicromáticos; es decir, sólo tienen dos tipos de receptores de color, a diferencia de los tres tipos en humanos y simios. Como resultado, su visión es parecida a la de las personas daltónicas. En realidad los toros embisten por el movimiento del torero y de la muleta, y no por el color rojo de ésta, como demostró un experimento del programa de televisión MythBusters de Discovery Channel.

 

¿Los camellos guardan agua en sus jorobas?

Este mito surge por la resistencia extraordinaria del camello, ya que puede sobrevivir bebiendo agua sólo cada 8 o 10 días, y mucha gente asoció esto con el hecho de que el camello llevara consigo su propio depósito de agua. Las jorobas del camello no almacenan agua. Este animal es capaz de beber 200 litros de una sentada, pero los utilizan para reponer el 30 % del peso de su cuerpo que pueden perder por deshidratación. Esta capacidad de perder mucha agua y volver a ganarla rápidamente viene facilitada por asombrosas adaptaciones fisiológicas, como unos glóbulos rojos ovalados que fluyen más fácilmente y resisten una gran variación osmótica. Además, los camellos son especialistas en retener agua, reciclándola en sus fosas nasales, expulsando heces casi completamente secas y una orina espesa. Las jorobas son depósitos de grasa, pero esta no se utiliza para producir agua, ya que el oxígeno que necesitarían inhalar para ello les haría perder demasiada agua por evaporación a través de los pulmones. En su lugar, utilizan la grasa como fuente de alimento para obtener energía, lo que les da una gran autonomía en regiones áridas y en períodos de escasez.

 

¿Existen peces con una memoria de tres segundos?

Quizá lo primero que viene a la mente sea el simpático persona de Dory, en la película de Disney Pixar Buscando a Nemo. Pero lo que se llama memoria de pez no existe: numerosos experimentos a lo largo de varias décadas han mostrado que diversas especies de peces son capaces de recordar a largo plazo durante semanas, meses o incluso años, ya sean peligros que evitarestímulos que han aprendido a relacionar con la comida, o ciertas rutas en las que aprenden a orientarse.

 

¿Los tiburones se mueren si dejan de nadar?

Es cierto que los tiburones carecen de vejiga natatoria, un órgano que otros peces utilizan para controlar su flotación. Por tanto, un escualo que deja de nadar cae hacia el fondo, pero no muere, ya que su cuerpo es capaz de soportar grandes presiones; aunque sí es verdad que algunas especies de tiburones deben mantenerse en movimiento para impulsar el agua oxigenada hacia sus branquias. Otro mito relacionado con los tiburones es que nunca padecen cáncer, algo que ha sido científicamente refutado. La idea fue popularizada en 1992 por el bioquímico estadounidense I. William Lane como reclamo comercial para vender cartílago de tiburón contra el cáncer, un tratamiento que ha sido considerado fraudulento por científicos y autoridades reguladoras.

 

Imágenes ilustrativas / Pixabay


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