Hallan en Australia una especie extinta de canguro trepaárboles que vivió hace 40 000 años


Por Alev Pinbell

Un estudio publicado esta semana en la 'Royal Society Open Science' detalló cómo se comportaba un “canguro semiarbóreo” que vivió hace 40 000 años en Australia. Gracias al descubrimiento de fósiles hace décadas en el Parque Nacional de Mammoth Cave y en otro sistema montañoso que se encuentra en Australia Occidental, se pudo ampliar sobre el modo de vida de esta especie. 

Inicialmente, los cráneos, dientes y esqueletos de dos especies de marsupiales extintos fueron identificados originalmente como especímenes de ualabís de la Edad de Hielo (Wallabia Kitchenneri). Sin embargo, los científicos explican que tienen diferencias notables en su físico, por ello, han reasignado la especie al género Congruus. Finalmente, han decidido bautizar a este nuevo animal como Congruus kitchenneri.

“Este descubrimiento nos sirve como recordatorio de lo poco que entendemos incluso del pasado geológico relativamente reciente de Australia”, explicó Gavin Prideaux, paleontólogo de la Universidad Flinders y coautor del estudio.

Durante el Pleistoceno, las zonas que ahora son desiertos en Australia en el pasado estuvieron cubiertas por bosques y de hierba. Por lo tanto, se trataba del hábitat perfecto para un animal que, según los autores del estudio, se trataba de un herbívoro de cuello largo.

Para el equipo de investigadores fueron clave en la clasificación y compresión de los hábitos de esta especie tanto las características de su cráneo y sus dientes, como también sus extremidades anteriores. Su húmero y su cúbito sugerían que el animal era extremadamente musculoso (tenía grandes pectorales), tenía un rango de movimiento que le permitiría levantar los brazos por encima de la cabeza y tenía grandes manos con unas garras curvas gigantes. (La curvatura de las uñas también se menciona como una adaptación de las especies para poder agarrar las ramas).

 

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“Esto es realmente interesante, no solo desde el punto de vista del inesperado comportamiento trepador de un ualabí de esas dimensiones, sino también porque estos especímenes provienen de un área que ahora carece de árboles”, dijo la coautora Natalie Warburton, paleontóloga en la Universidad de Murdoch. “El hábitat y el medio ambiente de esta zona eran realmente diferentes a como son ahora, y quizás diferentes a lo que podríamos haber interpretado anteriormente para aquel momento”.

Los marsupiales, en general, poseen una parte superior del cuerpo extremadamente robusta, ya que los bebés de marsupial, que nacen menos desarrollados que otros mamíferos, tienen que meterse en la bolsa de sus padres para continuar su desarrollo. Esta especie descubierta es la evidencia más reciente de esta tendencia evolutiva en los marsupiales.

Por supuesto, el Congruus kitchenneri no es la única especie de canguro descubierta que entre sus hábitos estaba la trepa de árboles. En la actualidad, existen 14 especies de canguros arborícolas que parecen haber seguido el mismo camino evolutivo que los pandas rojos y los lémures. Pero este canguro fósil desarrolló su capacidad para trepar árboles por separado, dijeron los autores, lo que significa que estos dos grupos de canguros aprendieron a trepar de forma independiente.

Para los científicos, esta especie recién descubierta era solo semi-arbórea y se cree que se movía lentamente a través de los árboles. No obstante, sigue siendo sorprendente, ya que se trata de un animal cuyo tamaño era cinco veces más grande que los canguros arborícolas que pueblan Australia hoy en día. 

 

Imagen principal: varios cráneos de esta raza extinta de canguro / Imagen: N. Warburton, Murdoch University

Segunda imagen: las cuevas del Parque Nacional de Mammoth Cave / Imagen: @Gary Tindale/CC BY 2.0


Imagen inferior ilustrativa / Pixabay

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