Esto es lo que dice la ciencia sobre el extraño objeto estelar Oumuamua


Por Alev Pinbell

Un misterioso 'visitante' espacial que alienta las más diversas teorías desde 2017, cuando fue avistado por primera vez. Los astrónomos se han enfrascado en la búsqueda de una explicación para entender qué era exactamente Oumuamua, el extraño objeto estelar de forma alargada cuyo origen está fuera del Sistema Solar y que se acercó al Sol solo para cambiar de rumbo, acelerar, y desaparecer. Pero una nueva teoría trata de explicarlo. 

Al principio, Oumuamua fue clasificado como cometa, pero al acercarse al Sol no desplegó la característica cola que caracteriza a estas gigantescas masas de hielo y polvo. Además, no tiene lo que se dice la forma convencional de un meteorito: 400 metros de largo y apenas 34 de ancho. Tampoco encaja el que su trayectoria no se pueda explicar, como la mayoría de los cuerpos celestes, con las leyes de la gravedad. Estas peculiaridades han dado pie para que, incluso reputados científicos como el astrofísico de la Universidad de Harvard Avi Loeb, planteen que se trata de un objeto con un posible origen extraterrestre.

 

También sucedió: Detectan un agujero negro supermasivo moviéndose a gran velocidad en el espacio

 

¿Qué dice la ciencia?

Dos nuevos estudios recién publicados en la revista 'American Geophysical Union' presentan una nueva hipótesis, y descarta que Oumuamua sea un cometa, un asteroide rocoso o una nave espacial de alguna civilización extraterrestre. Se trata del fragmento de un exoplaneta similar en composición a Plutón.

El astrofísico de la Universidad del Estado de Arizona Steven Desch y uno de los autores del estudio explica que el peculiar objeto interestelar es el producto de algún tipo de colisión entre un planeta de composición similar a la de Plutón y otro objeto. Como resultado de esa colisión, un fragmento del planeta salió disparado y su trayectoria lo llevó a atravesar nuestro Sistema Solar. De hecho, cuando el objeto entro en nuestro sistema no tenía esa forma tan peculiar. El Sol lo erosionó hasta dejar la aguja que captaron nuestros telescopios.

Desch y su equipo llegaron a esta conclusión partiendo del hecho de la la velocidad con la que escapó Oumuamua cuando cambió de trayectoria y salió disparado hacia los confines del Sistema Solar. Ese tipo de efecto cohete se produce en los cometas por la sublimación del hielo, pero a cambio deja una estala que no estaba presente en Oumuamua. Los investigadores usaron la reflectividad del objeto y la cotejaron con la velocidad para tratar de averiguar qué otros materiales pueden sublimarse de esa forma y proporcionar un efecto cohete tan acusado sin dejar una estela. La respuesta es nitrógeno helado.

El nitrogeno helado puede sublimarse a un ritmo que puede proporcionar el impulso que vimos en Oumuamua. Además, está el hecho de que es una sustancia conocida que cubre, por ejemplo, la superficie de Plutón y de Tritón, la luna de Neptuno. Los investigadores calculan que, para cuando rebotó hacia fuera de nuestro Sistema Solar, Oumuamua había perdido ya el 95 % de su masa, lo que indica que en origen era mucho más grande y probablemente tenía un aspecto* más grande y aplanado. 

La radiación solar erosionó gradualmente ese gran fragmento con forma aplanada hasta dejar una pieza alargada y fina.

 

* Segunda imagen: ilustración: William Hartmann de cómo se veía Oumuamua antes de perder más del 90 % de su masa


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