Hace miles de millones de años solo había un gran océano en la Tierra, sugiere estudio


Por Alev Pinbell

Un nuevo estudio sugiere que entre 4 000 y 3 200 millones de años atrás nuestro planeta tenía casi el doble de volumen de agua que en la actualidad, una cantidad tal como para cubrir por completo los continentes.

La Tierra era un auténtico "mundo de agua" y el océano pudo cubrirla hasta las cimas del Himalaya hace miles de millones de años, según el estudio

La investigación apunta a que la gradual desaparición del agua no se debería al proceso evaporación que arrojaría líquido al espacio, sino a un proceso geoquímico llamado hidratación, por el cual gran parte del agua se convierte en rocas de la corteza y del manto. Muchos minerales que se remontan a ese período, llamado Arcaico temprano, contienen más hidrógeno y oxígeno de lo que deberían, estiman los científicos. 

De acuerdo con los cálculos anteriores a este estudio, el manto tenía temperaturas hasta cuatro veces superiores cuando la Tierra era todavía muy joven, ya que lo calentaba la radioactividad, considerablemente más potente que la actual. En esas condiciones el manto posiblemente no contenía muchos hidratos, que hoy en día son abundantes y permiten que las rocas 'almacenen' agua, indican los investigadores.

Gracias a un modelo termodinámico, el equipo, compuesto por científicos de la Universidad de Harvard y el University College de Londres, plantea que hubo unos océanos arcaicos "más grandes que en la actualidad", que posiblemente provocaron "una inundación excesiva de la superficie", reporta este 9 de marzo su artículo publicado en AGU Advances.

Como en esa época las rocas fundidas del manto poseían una muy baja capacidad para almacenar agua esta "debía estar en otro lugar", explicó el primer autor de este estudio, el geofísico Junjie Dong, según recoge la revista 'Science'. "Y el depósito más probable es la superficie".

El volumen de agua adicional equivaldría, según los cálculos de Dong y su equipo, a la masa oceánica superficial moderna. Eso colocaría el nivel del mar por encima de la cima del Monte Everest, el pico más alto del mundo. Aunque, por ahora, no es más que una hipótesis, pero "podría tener importantes implicaciones", afirmó el investigador.

 

También sucedió: Este es el lugar con menos gravedad sobre la Tierra

 

La clave son ciertas rocas encontradas

El equipo se enfocó en los cristales de circón más antiguos existentes. Su estructura y composición sugieren que se formaron hace 4 000 millones de años en lo que hoy es Australia Occidental, pero bajo el agua. Algunas de las rocas más antiguas conocidas de la superficie, los basaltos acojinados de Australia y Groenlandia, también se formaron en el mar hace 3 000 millones de años.

Dos variantes de olivino, un mineral de color verde que sale a la superficie con las erupciones volcánicas pero formados en ambos casos en condiciones de alta presión del manto, contienen mucha agua, destacan Dong y sus coautores. El equipo calculó que las rocas ricas en estos minerales constituyen el 7 % de la masa del planeta, mientras que solo el 2 % del peso total de la Tierra es propiamente agua.

La hipótesis de estos investigadores refuerza las conclusiones de otro estudio, publicado hace exactamente un año, que midió la presencia de oxígeno pesado en las rocas de Australia. La proporción de dos isótopos de este elemento en un fragmento de la corteza que tiene 3 240 millones de años sugería que esa región posiblemente estuvo cubierta por una capa de agua marina muy profunda.

Aunque, la abundancia de indicador geoquímico no significa necesariamente que el nivel del mar fuera mucho más alto en aquella época, comentó el geólogo y geoquímico Benjamin Johnson en declaraciones a la revista 'Science', pero "es más fácil tener continentes sumergidos si los océanos son más grandes", sostuvo.

 

Imágenes ilustrativas / Pixabay


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