¿Cuántos continentes hay en el mundo?


Por Alev Pinbell

Para empezar, debemos tener una idea de qué es un continente, y entender por qué no es tan fácil responder al título de este artículo.

Esta palabra deriva del latín, y su significado más próximo es algo así como “tierras continuas”. Pero definir continente a partir de esta idea genera confusión, ya que, si la tomamos al pie de la letra, podríamos hablar de Eurasia (como efectivamente sugieren algunos científicos), la enorme extensión de tierra formada por Europa y Asia que se encuentran unidos. Sin embargo, se trata de dos continentes distintos.

También se define al continente como una gran extensión de tierra que se distingue de otras más pequeñas por conceptos geográficos —como los océanos— y culturales. Esta definición relativa es ampliamente compartida y aceptada por la mayoría de las personas, pero en la práctica no es así de fácil.

Se sabe que los primeros en diferenciar el concepto de continente fueron los marineros de la antigua Grecia. Estos dieron nombre a lo que hoy conocemos como Europa y Asia, y a los que delimitaron tomando como referencias el mar Egeo, el mar de Mármara, el estrecho del Bósforo y el mar Negro. Para los griegos, el centro del mundo era el mar Egeo, de ahí que la primera división contase con este mar como divisor de las tierras.

Luego, un importante número de pensadores griegos empezaron a debatir si África (conocida antiguamente como Libia) debería considerarse como parte de Asia o como una nueva división del mundo. Finalmente se decidió que la Tierra se dividía en tres partes, tomando al mar Egeo como el centro del mundo: Europa al oeste y al norte, Asia al este y África al sur. Tras el descubrimiento de América o “el nuevo mundo”, muchos lo consideraron un nuevo continente que recibiría el nombre gracias a Américo Vespucio.

Cuando en 1606 se descubrió Australia este país se consideró durante algún tiempo como una parte de Asia, pero finalmente lo terminaron nombrando como otro continente independiente. Posteriormente, en 1820, se descubrió la Antártida, y para muchos esta superficie fue considerada como un continente independiente. Con el paso del tiempo, algunos expertos empezaron a teorizar acerca de la posibilidad de que América fuera en realidad dos continentes: América del Norte y América del Sur.

Más recientemente, una investigación señaló que se había descubierto un octavo continente, en su mayor parte sumergido bajo el mar entre Australia y Antártida, al que los científicos han llamado Zealandia. Entonces, de cuántos continentes hablamos.

 

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Cinco, seis, siete u ocho…

Responder cuántos continentes hay con exactitud no es nada sencillo. Al día de hoy, hablar de 5 o 6 (tomando en cuenta la definición de continente en base a los límites geográficos), o 7 y hasta 8 (tomando otras corrientes culturales o históricas) no es nada descabellado, y puede ser tan correcto y aceptado. 

Esto se debe a una razón: la geografía.

No hay un consenso para definir las separaciones de los continentes.

"Un continente es una gran masa de tierra emergida, distinguida en la escala planetaria. Pero entre las divisiones y las fronteras, no hay un acuerdo", afirma Álvaro Sánchez Crispín, investigador del Departamento de Geografía Económica del Instituto de Geografía de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM).

Aunque, en algunos casos, es más sencillo.

Por ejemplo, África.

"El continente africano cae en una caracterización basada en una placa tectónica, en un relieve compacto, separada de las otras placas o continentes que pudieran ser sus vecinos", declara Sánchez Crispín.

Sin lugar a duda, África es un continente.

No podemos decir lo mismo de Europa.

"Convencionalmente se acepta que es un continente. Pero Europa no es un continente desde el punto de vista geológico de placas tectónicas. Más bien es una península del continente asiático", añade el profesor.

"Pero esto no gusta mucho. Pensar que Europa —con tanto desarrollo, avance, la contribución de las civilizaciones antiguas, etc.— vaya a ser denigrado o sobajado a categoría de península hace que parezca que es algo menor", analiza.

En el caso de América la controversia la origina la misma ciencia, aunque con base.

La idea general es que se trata de un solo continente, pero los estudios sobre la Tierra de los últimos 50 años demostraron que no es así.

"Al ver las placas tectónicas, observar cómo se mueven y su fragmentación, América del Norte es una placa y América del Sur es otra", apunta Sánchez.

Hablamos entonces de cuántos continentes…

"La mayoría de la gente es partidaria de decir que hay 5 o 6 continentes. La diferencia es si América es considerado un único continente o dos, porque está en dos placas tectónicas", explica el profesor de Geología de la Universidad de Salamanca, Gabriel Gutiérrez Alonso.

Mientras que para la geóloga Argüello, los "continentes a nivel geográfico son: el americano que se puede o no dividir en tres partes, el africano, el euroasiático que se puede o no dividir en dos, Oceanía y Antártida". Y que en total serían 8.

Y para el profesor Sánchez de la UNAM, no se sabe cuántos continentes hay, porque según él, un continente puede ser una cosa convencional más que una detallada o designada con patrones específicos como el tipo de roca, por dar un ejemplo.

Dependiendo de la corriente a la que se prefiera inclinar, tenemos que:

5 continentes: África, América, Asia, Europa y Oceanía

6 continentes: Asia, Europa, África, América, Oceanía y Antártida

7 continentes: Asia, Europa, África, América del Norte, América del Sur, Oceanía y Antártida.

8 continentes: Asia, Europa, África, América del Norte, América del Sur, Oceanía, Antártida y Zealandia.

 

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La corriente más aceptada

La ONU establece que hay solo 5 continentes, tomando como criterio los que están habitados, es decir: América, Europa, Asia, África y Oceanía.

No obstante, como hemos visto, no existe una división definitiva del mundo, y las que hay no se rigen por normas estrictas.

La división de nuestro planeta en continentes es relativamente convencional, y dependiendo de diferentes factores culturales y geográficos, puede haber entre 4​ y 8​ continentes.

 

Imágenes ilustrativas / Getty Images


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