¿Cuál es el color del fuego?


Por Alev Pinbell

El fuego es el resultado de la combustión de la materia con el oxígeno del aire. 

Pero, ¿por qué algunas llamas son azules y otras, como la de la madera, son anaranjadas? Para explicar el porqué de esto, debemos repasar un poco nuestra amiga la química. 

 

¿De qué color es el fuego?

Podemos observar llama roja, llama azul, llama anaranjada, verde, etc. Son muchos los colores en los que podemos encontrar el fuego. ¿De qué dependen esos colores?

Existe un proceso denominado "radiación de cuerpo negro" que hace que todos los cuerpos con cierta temperatura tengan sus moléculas en movimiento, y este movimiento hace que emitan luz (radiación), que será de un tipo u otro según su temperatura. 

Veámoslo con el siguiente ejemplo: imagina una temperatura suficientemente alta, como la lava de un volcán, o un hierro incandescente, o algunos radiadores que funcionan con resistencias, las moléculas se mueven a tal velocidad y están tan excitadas que la radiación que emiten ya alcanza el espectro de luz visible, dando los colores que observamos. Esta es la razón por la que la mayoría de objetos calientes que vemos, suelen ser rojos o anaranjados, que son los primeros colores visibles del espectro. Y si aumenta la temperatura, cambia el color.

Estos colores en el fuego, entre rojos y amarillos, significa que la combustión no es completa, y el combustible no arde por completo debido al gran número de residuos que se emiten (humo, cenizas, etc), por lo que la temperatura alcanzada no es extremadamente alta, como cuando quemamos madera, papeles, etc. 

En cambio, si la llama arde limpiamente, o lo que llamamos combustión completa (sin dejar residuos) como el gas, un soplete o la base de la llama de una vela, la temperatura que se alcanza es mucho mayor, y el tremendo calor hace que las moléculas del combustible se exciten más y emitan luz de mayor energía, pasando del amarillo al azulado.

¿Y el resto de los colores?

Ya hemos dicho que distintos materiales o elementos tendrán distintos colores al calentarlos, y esto dependerá de la temperatura que se alcanza y la energía que se libere de las moléculas de ese material. Y esto lo determinarán los átomos que lo componen. 

Cuando quemamos distintos materiales, el fuego calienta el material. Al calentarse, los electrones del elemento absorben la energía del calor del fuego y pasan de encontrarse en lo que se llama "estado fundamental" (su estado estable, o como el átomo se encuentra más cómodo) a lo que se llama "estado excitado". Cuando el elemento abandona la zona más caliente de la llama y se enfría, esos electrones vuelven a su "estado fundamental" liberando la energía que habían almacenado. Pero al volver al "estado fundamental" deben emitir la misma energía que antes habían absorbido en forma de calor, y eso lo hacen emitiendo luz. 

Como esa luz es específica y única para cada elemento, esa es la razón por la que aparecen distintos colores dependiendo del material quemado; el cobre dará color azul-verdoso, el potasio violeta, el sodio amarillo.

El siguiente vídeo podrás observar el proceso de originar llamas de distintos colores. 

Imágenes ilustrativas / Getty Images


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