¿Qué se sabe de la nueva mutación de la cepa del coronavirus?


Por Alev Pinbell

El sábado pasado, el secretario de Salud británico, Matt Hancock, declaró que la nueva cepa detectada en Reino Unido y denominada de forma provisional VUI-202012/01 (Variant Under Investigation, year 2020, month 12, variant 01) estaba "fuera de control" y era un 70 % más contagiosa que la original, algo que posteriormente enfatizó el primer ministro británico, Boris Johnson. Este porcentaje del 70 % apareció por primera vez en una presentación del doctor Erik Volz, del Imperial College de Londres, el viernes. Durante la charla afirmó que es "demasiado pronto para decirlo, pero por lo que se ve hasta ahora está creciendo muy rápido. Está creciendo más rápido de lo que creció (la variante anterior) y es importante estar atentos".

Tanta alarma provocó en el resto del mundo la noticia que, hasta la fecha, las autoridades de casi 30 países del mundo han suspendido el tráfico aéreo con el Reino Unido e implementaron pruebas PCR para los pasajeros que han realizado escalas en uno de sus aeropuertos, entre otras restricciones para contener el brote.

Todos los virus mutan todo el tiempo y es importante estar atento sobre si su comportamiento está cambiando. Sin embargo, toda la investigación sobre la nueva variante se encuentra en una etapa inicial y por ahora solo hay una larga lista de dudas e incertidumbres sobre ella.

¿Qué es lo que se sabe?

De momento, y de forma general, esto es lo que se sabe:

  • Se propaga más rápido y se está convirtiendo en dominante.
  • Causó el incremente de contagios en Londres y hospitalizaciones.
  • La mutación apareció a mediados de septiembre en Londres o en Kent.
  • Hasta el momento nada indica que cause una tasa de mortalidad más alta o que afecte a las vacunas y los tratamientos. 
  • La nueva cepa incorpora una mutación, llamada “N5017”, en la proteína de la “espícula” del coronavirus, que le permite engancharse a las células humanas para penetrarlas.

Desglosemos algunas de estas afirmaciones en detalle para determinar cuán cierta resultan y ahondemos en otras. 

¿Cuándo se detectó?

Se detectó por primera vez a finales de septiembre y desde entonces se han confirmado más de 1 100 casos. Sin embargo, su identificación fue anunciada el 14 de diciembre tras del aumento de casos observados en Kent y Londres

¿Cómo es exactamente esta nueva variante?

El virus que se detectó por primera vez en Wuhan, China, no es el mismo que ahora se encuentra en la mayoría de los rincones del mundo. 

Esta nueva cepa se caracteriza por un conjunto de 17 cambios o mutaciones.

No es la primera que aparece. Hace un mes en Dinamarca apareció otra que surgió por el contagio de humanos a visones y después a humanos otra vez. Se descartó que fuera más contagiosa o virulenta, pero preocupó a las autoridades danesas. Se aisló a todas las personas relacionadas con la nueva cepa para evitar que se propagara fuera de Dinamarca.

Ahora, a la luz de estos nuevos eventos, no parece que haya surgido en una granja de visones. Parece que el punto donde apareció fue Londres o Kent, a mediados de septiembre, según ha informado Patrick Vallance, el asesor científico del gobierno británico y como recoge La Vanguardia. Pero todavía no se conoce lo suficiente de las mutaciones de VUI 202012/01.

Además, una variante similar fue detectada recientemente en Suráfrica, pero la OMS afirmó que no tiene relación con esta. 

¿En realidad es más contagiosa?

Como se ha dicho, no existe hasta ahora un estudio que demuestre concretamente que esta nueva cepa sea más contagiosa, aunque los datos que hasta ahora se manejan así lo indican y Reino Unido lo afirma. 

La Organización Mundial de la Salud (OMS) señala sobre "los indicios preliminares de que la variante podría ser más contagiosa”.

Por su parte, Patrick Vallance indicó el sábado que esta nueva variante del SARS-CoV-2, además de propagarse rápidamente, se estaba convirtiendo en la forma “dominante”, lo que conllevó “una subida muy fuerte” de los ingresos hospitalarios en diciembre.

En esta misma línea apunta el profesor de Medicina Paul Hunter, de la Universidad de East-Anglia, citado en la página web de Science Media Centre, quien constató “un aumento muy fuerte de casos de contagio y de hospitalizaciones en Londres y en el sureste, respecto al resto de Inglaterra, en los últimos días”, señala.

“Este aumento parece estar causado por la nueva cepa”, agregó, en alusión a las informaciones aportadas por las autoridades sanitarias.

Es más, el Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades ha confirmado esta información. "El análisis preliminar en el Reino Unido sugiere que esta variante es significativamente más transmisible que las variantes que circulaban anteriormente; con un potencial estimado para aumentar el número reproductivo (R) en 0,4 o más con una transmisibilidad aumentada estimada de hasta un 70%", indica la institución.


¿Es más letal?

No hay evidencia que sugiera que sí, aunque esto deberá ser monitoreado. 

“Nada indica, de momento, que esta nueva cepa cause una tasa de mortalidad", declaró el médico-jefe de Inglaterra, Chris Whitty. También indicó que "ahora es más vital que nunca que la sociedad continúe tomando medidas en su área para reducir la transmisión".

Por su parte, la asesora médica de Salud Pública de Inglaterra, Susan Hopkins, comentó que "actualmente no hay evidencia de que esta cepa cause enfermedades más graves, aunque se está detectando en una amplia geografía".

El Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades ha confirmado este lunes que la variante del coronavirus detectada en Reino Unido es un 70% más contagiosa, aunque no es más grave, según ha publicado la institución en un informe.

Al ser la única evidencia el hecho de que los pacientes en la UCI no han aumentado en Reino Unido, a pesar de que esta variante lleva desde septiembre por el país y ha aumentado exponencialmente los nuevos casos en las últimas semanas, los expertos resaltan que aún deben hacerse investigaciones. 

¿Perderán la vacuna su efectividad ante esta cepa?

La mayoría de las vacunas contra el coronavirus apuntan a la proteína conocida como “de espiga” o “de pico” que el virus usa para adherirse a las células humanas. Las vacunas preparan al cuerpo para poder detectar la proteína de punta para que el sistema inmunológico pueda detectar el virus. Sin embargo, si la proteína de pico muta, el cuerpo podría no reconocer el virus y las vacunas pueden resultar ineficaces.

El profesor Calum Semple, de la Universidad de Liverpool, explicó a The Telegraph que “algunas de las mutaciones están ocurriendo en la llave que el virus usa para desbloquear las células. Y esto lo vemos con la gripe cada año y por eso la vacuna contra la gripe tiene que cambiar año tras año”.

Añadió: “Yo esperaría que la vacuna aún fuera razonablemente efectiva porque actualmente es efectiva en un 95 por ciento. Incluso si bajamos algunos puntos porcentuales, seguirá siendo lo suficientemente buena, y mucho mejor que muchas otras vacunas en el mercado”.

Mientras tanto, otros expertos señalan que es "poco probable" que la mutación no responda a las vacunas desarrolladas, ya que los fármacos se han probado con muchas variantes del virus en circulación y producen anticuerpos contra varias regiones de la proteína espiga.

El candidato a cirujano general del presidente electo Joe Biden, Vivek Murthy, afirmó el domingo en un programa de NBC que "no hay razón para creer que las vacunas que se han desarrollado no serán efectivas contra esta cepa también".

Otros, en cambio, son más precavidos. 

El profesor Rafi Gupta de la Universidad de Cambridge dice que hay que estar muy atentos a las futuras mutaciones del virus.

"Si dejamos que agregue más mutaciones, entonces podemos empezar a preocuparnos". 

Y añade que este virus está "potencialmente en camino de escapar de la vacuna".

La inefectividad de una vacuna ocurre cuando el virus cambia, por lo que esquiva el efecto completo de la dosis y continúa infectando a las personas".

Afortunadamente, las vacunas que tenemos son fáciles de modificar. 

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